In 1918 zetten de eerste universitair opgeleide vrouwen de Vereeniging van Gestudeerde Vrouwen op, de latere VVAO. Een bijzondere groep excellente wetenschappers, met grote toewijding aan hun vak.

Ook Aletta Jacobs, Johanna Westerdijk, Marga Klompé, Els Borst en Angela Maas waren lid van de VVAO. Zij maakten de weg vrij voor de vrouwen, na hen en in het nu. Ze staan samen in ‘Buitengewone vrouwen. In de voetsporen van Aletta Jacobs’, een eeuw vrouwengeschiedenis in 15 portretten.

Over Buitengewone Vrouwen:

In haar zwartste scenario ziet Aletta Jacobs zichzelf als een ongehuwde dame uit Sappemeer ‘met een handwerkje achter de horretjes zitten gluren’. Dus schrijft ze een brief aan Johan Thorbecke met het verzoek aan de universiteit te mogen studeren. Ze wordt in 1871 de eerste vrouwelijke student in Nederland.

Enkele tientallen jaren later komen de allereerste afgestudeerde vrouwen bij elkaar. Ze beginnen in 1918 met een Vereeniging van Gestudeerde Vrouwen, de latere Vereniging vrouwen met hogere opleiding VVAO. Ze slagen erin zich te handhaven in de universitaire mannenwereld, in een tijd waarin men denkt dat geleerdheid en vrouwelijkheid onverenigbaar zijn. Sindsdien is er een eeuw verstreken. Er studeren inmiddels meer meisjes dan jongens.

Buitengewone vrouwen beschrijft de levens van onder meer Aletta Jacobs, Johanna Westerdijk, Marga Klompé en Els Borst, die de weg vrij maakten voor de vrouwen die na hen kwamen. Hun persoonlijke portretten worden geschetst tegen de achtergrond van het meisjesonderwijs en het Hollandse moederschapsideaal. Zo ontstaat er een unieke sociaal-culturele geschiedenis die verklaart waar de Nederlandse vrouw vandaag staat. Deeltijdwerk, het gebrek aan topvrouwen en ongelijke beloning hebben hun wortels in het verleden.

ALIES PEGTEL is historicus en journalist en schrijft onder andere voor het Historisch Nieuwsblad, Maarten! en Opzij. In 2014 verscheen haar biografie over Neelie Kroes, Neelie. Brave meisjes schrijven zelden geschiedenis. Een jaar later kwam zij met Haya van Someren-Downer. Liberaal activiste. De Vereniging voor hoger onderwijs VVAO bestaat 100 jaar. Buitengewone vrouwen verschijnt ter gelegenheid van het jubileum.